lunes, 20 de septiembre de 2021 03:25
Sociedad

Los fósiles arrojan luz sobre el viaje evolutivo de los dinosaurios a las aves

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Ichthyornis dispar


Fue uno de los fósiles que Darwin declaró como evidencia de la evolución. Ahora los científicos han descubierto cuatro cráneos de una antigua ave marina dentada en un estudio que, según los expertos, revela el rostro de las primeras aves.


Se cree que vivió entre 66 y 100 millones de años atrás, un pájaro parecido a una gaviota, conocido como Ichthyornis dispar, fue escrito por primera vez en el siglo XIX por el paleontólogo estadounidense Othniel Marsh después de que se descubrieran restos fósiles en Estados Unidos.


Estos revelaron que el cuerpo del animal era similar a las aves modernas en muchos aspectos. Pero había una diferencia sorprendente: tenía mandíbulas con dientes afilados.


Los hallazgos asombraron a los expertos, que reconocieron que la criatura ofrecía una visión crucial de cómo llegaron a ser las aves de hoy en día. Sin embargo, el cráneo estaba lejos de estar completo.


Ahora un equipo de investigadores del Reino Unido y de Estados Unidos ha producido una imagen clara de cómo se veía la cabeza del animal, después de analizar cuatro cráneos más del ave. 


Los expertos dicen que los hallazgos ayudan a descubrir cómo evolucionaron las aves modernas a partir de sus antepasados dinosaurios.


"El famoso pájaro archaeopteryx y muchos de los fósiles en la historia temprana de la evolución de las aves tenían alas, pero sus cráneos básicamente parecían pequeños cráneos de dinosaurio bebé", dice el doctor Bhart-Anjan Bhullar, coautor de la investigación de la Universidad de Yale. 


"Resulta que el Ichthyornis se encuentra en ese momento de transición" y añade que los resultados "muestran el orden de aparición de los rasgos de las aves modernas".


Mientras que tres de los nuevos cráneos fueron descubiertos en colecciones de museos, donde los fragmentos habían permanecido sin analizar durante años, el cuarto fue descubierto en una roca en Kansas en 2014.


El equipo realizó una tomografía computerizada de los nuevos cráneos y del espécimen del siglo XIX, el último de los cuales contenía huesos importantes que rodeaban la cuenca del ojo y las fosas nasales que no habían sido reconocidos previamente. Juntos, los datos se utilizaron para producir una reconstrucción virtual tridimensional del cráneo del ave antigua.


Los hallazgos, publicados en la revista 'Nature', revelan que la criatura, a diferencia de las aves modernas, tenía mandíbulas llenas de dientes afilados y curvos y un cráneo con espacio para los músculos de la mandíbula grande.


Ichthyornis dispar estudio


Es más, un tipo particular de hueso que constituye en gran medida los picos de las aves modernas estaba confinado al extremo de las mandíbulas del animal -como se encuentra en muchos dinosaurios, e incluso en los animales de hoy en día-.


Sin embargo, al igual que los pájaros modernos, este pequeño pico estaba cubierto de queratina y estaba desdentado y enganchado. Bhullar dice que este pico se usaba como una mano después de que las alas evolucionaron, y probablemente se usaba para acicalarse, agarrar y picotear -funciones que probablemente ayudaban por el hecho de que el animal era capaz de levantar su mandíbula superior, como lo pueden hacer las aves modernas-.


El cerebro del animal era relativamente grande comparado con su tamaño corporal, una característica que se encuentra en las aves hoy en día. Esto, señala Bhullar, desvirtúa la idea de que un cerebro grande evolucionó a expensas del espacio para los músculos de la mandíbula. "Creo que la razón por la que el cerebro de las aves es grande es básicamente para lidiar con las demandas de vuelo", sostiene.


"Este descubrimiento es un gran ejemplo de la necesidad del registro fósil para resolver rompecabezas evolutivos", aclara el doctor Daniel Field, coautor de la investigación de la Universidad de Bath.


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