lunes, 24 de junio de 2019 18:24
Ciencia e investigación

¿Un océano oculto en Plutón bajo una capa de gas?

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El planeta enano Plutón



Un océano en Plutón que durante mucho tiempo se pensó que se había congelado, en realidad podría estar oculto a la vista por una nube aislante de gas, dicen los científicos.


La nueva investigación sugiere que podría haber más océanos en el universo de lo que se pensaba y aumenta la posibilidad de vida extraterrestre.


En julio de 2015, la nave espacial New Horizonts de la NASA voló a través del sistema de Plutón y proporcionó las primeras imágenes de cerca del lejano planeta enano y sus lunas.


Después de analizar las imágenes, los científicos creyeron que podría existir un océano subterráneo debajo de una capa de hielo que se adelgaza en una cuenca aproximadamente del tamaño de Texas llamada Sputnik Planitia.


El equipo de la Universidad de Hokkaido en Japón, el Instituto de Tecnología de Tokio, la Universidad de Tokushima, la Universidad de Osaka, la Universidad de Kobe y la Universidad de California en Santa Cruz especuló sobre que el océano debía haberse congelado hace millones de años.


Pero la formación de la tierra mostrada en las imágenes contradecía lo que antes se pensaba sobre la superficie, ya que la superficie interna de la capa de hielo que mira hacia el océano debería haber parecido plana.


En el nuevo estudio publicado en la revista 'Nature Geoscience', los investigadores crearon simulaciones por ordenador que cubren una escala de tiempo de 4.600 millones de años, cuando el sistema solar comenzó a formarse, para simular dos escenarios.



Las simulaciones mostraron que sin una capa aislante de hidratos de gas, el mar subterráneo se habría congelado hace cientos de millones de años, ya que la corteza de hielo habría tardado sólo un millón de años en formarse completamente sobre el océano.


Pero los resultados sugieren que con la capa aislante el océano apenas se congela, y retrasa el proceso de un millón a mil millones de años.


El equipo, por lo tanto, cree que tiene que haber una "capa aislante" de sólidos cristalinos similares al hielo, formados de gas y atrapados dentro de jaulas de agua molecular bajo la superficie.


Debido a que estos hidratos de gas son altamente viscosos y tienen baja conductividad térmica, podrían crear un efecto aislante.


El equipo cree que la capa aislante probablemente está hecha de metano que proviene del núcleo rocoso de Plutón, ya que la atmósfera de Plutón es pobre en metano y rica en nitrógeno.


Capas aislantes de hidratos de gas similares podrían estar manteniendo otros océanos subterráneos en otras lunas heladas y objetos celestes distantes, dice el equipo.


El autor principal, el profesor asociado Shunichi Kamata de la Universidad de Hokkaido, dice: "Esto podría significar que hay más océanos en el universo de lo que se pensaba, haciendo más plausible la existencia de vida extraterrestre."

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