domingo, 17 de febrero de 2019 09:03
Ciencia e investigación

Thwaites, el inestable glaciar que podría sumergir ciudades en todo el mundo

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Los científicos han descubierto un enorme vacío bajo un glaciar antártico, lo que ha despertado la preocupación por que la capa de hielo se esté derritiendo más rápido de lo que nadie se había dado cuenta, y ha puesto de relieve la grave amenaza que supone el aumento del nivel del mar para las ciudades costeras de todo el mundo.


La cavidad bajo el Glaciar Thwaites en la Antártida Occidental es de aproximadamente 9,6 kilómetros de largo y 305 metros de profundidad, lo que representa la pérdida de 14.000 millones de toneladas de hielo.


Fue descubierta después de un análisis de los datos recogidos por los satélites italianos y alemanes, así como por la Operación IceBridge de la NASA, un programa en el que aeronaves equipadas con un radar de penetración de hielo vuelan sobre regiones polares para estudiar el terreno.


El Glaciar Thwaites

Una gigantesca cavidad está creciendo en el fondo del Glaciar Thwaites en la Antártida Occidental, según un nuevo estudio liderado por la NASA / NASA/OIB/Jeremy Harbeck


El descubrimiento se describe en un artículo publicado el 30 de enero en la revista 'Science Advances'. 


Los investigadores esperaban ver una pérdida significativa de hielo, pero la escala de vacío supuso un shock.


"El tamaño de la cavidad es sorprendente y, a medida que se derrite, hace que el glaciar retroceda", dijo Pietro Milillo, científico de radar del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y autor principal del artículo. 


Añadió que la plataforma de hielo que abarca el glaciar -del tamaño del estado de Florida- está retrocediendo a un ritmo de más de 198 metros por año, y que la mayor parte del derretimiento que llevó al vacío ocurrió durante los últimos tres años.




Las áreas de hundimiento en el Glaciar Thwaites se muestran aquí en rojo y las áreas de ascenso en azul. La cavidad en crecimiento (masa roja, centro) causó el mayor hundimiento NASA/JPL-Caltech


Investigaciones anteriores mostraron que el agua de deshielo de Thwaites representa alrededor del 4 por ciento del aumento mundial del nivel del mar, señaló Ted Scambos, científico investigador principal del Centro Nacional de Datos sobre Nieve y Hielo de Boulder, Colorado, que no participó en el nuevo estudio.


Si la pérdida de hielo se hace tan severa que el glaciar colapsa -algo que los modelos informáticos predicen que podría ocurrir en 50 a 100 años- el nivel del mar se elevaría unos 60 centímetros. Eso es suficiente para inundar ciudades costeras de todo el mundo.


"Es completamente plausible", dijo Scambos, y agregó que "Thwaites tiene una tormenta realmente perfecta a su favor", una referencia al hecho de que partes del glaciar se encuentran por debajo del nivel del mar y, por lo tanto, son especialmente vulnerables al derretimiento por el agua del mar.


El descubrimiento del vacío se produce cuando Scambos y otros científicos estadounidenses y británicos se preparan para una nueva e importante iniciativa de investigación. La Colaboración Internacional del Glaciar Thwaites, de cinco años de duración, utilizará robots y estaciones meteorológicas oceánicas, así como más de una docena de focas equipadas con sensores diseñados para recoger datos sobre el hielo glacial y el agua circundante.


"Este documento realmente ayuda a poner en el punto de mira algunos de los lugares que queremos estudiar", dijo Scambos.

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