domingo, 20 de octubre de 2019 11:00
Ciencia e investigación

La contaminación por microplástico llega hasta los rincones más remotos de los Pirineos

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Un nuevo estudio ha revelado que el viento tiene la capacidad de llevar los microplásticos "a cualquier lugar y a cualquier parte" y que estas partículas plásticas 'llueven' hasta en las cumbres más altas.


Los científicos quedaron asombrados por las cantidades de microplástico que caían del cielo en un lugar supuestamente prístino como el tramo francés de los Pirineos. 


Los investigadores encuentran microplásticos en todas partes donde miran; en los ríos, en los océanos más profundos y en los suelos de todo el mundo.


Otros estudios recientes han encontrado microplásticos en suelos agrícolas cerca de Shangai, China, en las Islas Galápagos, un sitio del patrimonio mundial de la UNESCO, y en ríos de la República Checa. 


Se sabe que los seres humanos y otros animales consumen las diminutas partículas de plástico a través de los alimentos y el agua, pero aún se desconocen los posibles efectos sobre la salud de las personas y los ecosistemas.


La omnipresencia de la contaminación significa que hay que tomarla muy en serio, señala Steve Allen, del instituto de investigación EcoLab, cerca de Toulouse, que dirigió el nuevo trabajo en los Pirineos: "Si va a ser un problema, va a ser un problema muy grande. No creo que haya un organismo en la Tierra que sea inmune a esto".


Montau00f1as de los Pirineos


Cada año se producen unos 335 millones de toneladas de plástico, que, aunque se degrada muy lentamente, puede romperse en trozos cada vez más pequeños. La contaminación microplástica en ríos y océanos es ahora bien conocida, pero sólo dos estudios previos han analizado su presencia en el aire, uno en París, Francia, y otro en Dongguan, China. Ambos encontraron una caída constante de partículas.


El nuevo estudio, publicado en 'Nature Communications', es el primero en mostrar que el microplástico 'llueve' en ambientes remotos y que puede viajar distancias significativas a través del viento. El equipo recogió muestras de altitudes elevadas en los Pirineos que estaban lejos de las fuentes de residuos plásticos - el pueblo más cercano estaba a 6 km, el pueblo más cercano a 25 km y la ciudad más cercana a 120 km-.


Encontraron un promedio de 365 partículas de plástico, fibras y filmes depositadas por metro cuadrado cada día. "Es asombroso y preocupante que se hayan encontrado tantas partículas", dijo Allen.


"Es comparable a lo que se encontró en el centro de París y Dongguan, y son megalópolis donde se espera mucha contaminación", dijo Deonie Allen, también de EcoLab y parte del equipo.


"Debido a que estábamos en la cima de una montaña remota, y no hay una fuente cercana, existe el potencial de que el microplástico esté en cualquier lugar y en todas partes."


El nivel de lluvia de partículas de plástico correlacionado con la fuerza de los vientos y el análisis de los datos disponibles mostró que los microplásticos podían ser transportados 100 km en el aire. Sin embargo, la modelización indica que podrían ir mucho más lejos. Ya se sabe que el polvo del desierto sahariano es transportado miles de kilómetros por el viento.


Los microplásticos más comunes encontrados fueron el poliestireno y el polietileno, ambos ampliamente utilizados en envases de un solo uso y bolsas de plástico. Las muestras fueron recolectadas durante el invierno y es posible que caigan más microplásticos en el verano, cuando el clima más seco provoca que las partículas son más fáciles de levantar del suelo por el viento.


"Un análisis de la trayectoria de la masa de aire muestra un transporte microplástico a través de la atmósfera a una distancia de hasta 95 km. Sugerimos que los microplásticos pueden alcanzar y afectar áreas remotas, escasamente habitadas a través del transporte atmosférico", indica el estudio. 



Gránulos de microplástico, microplásticos


Se ha demostrado que los microplásticos dañan la vida marina cuando se confunden con alimentos y se encontraron dentro de todos los mamíferos marinos estudiados en diferentes partes del mundo y también en peces de mares y ríos


En 2017 se supo que habían contaminado el agua del grifo en todo el mundo y que en octubre la habían consumido personas de Europa, Japón y Rusia. Y en 2018, otro estudio encontró que casi toda el agua embotellada está contaminada con microplásticos.


Muchos científicos están preocupados por los posibles impactos en la salud de los microplásticos, que absorben fácilmente productos químicos tóxicos y pueden albergar bacterias dañinas, y algunos incluso sugieren que la gente está respirando las partículas. La nueva investigación muestra que los microplásticos pueden permanecer en el aire.


"Cuando se llega a las partículas de tamaño respiratorio, no sabemos lo que hacen", dijo Deonie Allen. "Es una gran desconocida, y no queremos que termine como el asbesto." Se han encontrado fibras plásticas en el tejido pulmonar humano, y los investigadores sugieren que son "agentes candidatos que contribuyen al riesgo de cáncer de pulmón".

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